lundi 16 janvier 2017

Disparition de l'astronaute Eugene A. ''Gene'' Cernan (1934-2017), dernier homme à marcher sur la Lune


Eugène A. ''Gene'' Cernan nous a quitté aujourd'hui à l'âge de 82 ans.


Né le 14 mars 1934 à Chicago, Gene Cernan entre à la Purdue University en 1952 après son baccalauréat en entrant de le programme des ROTC de la Navy (Naval Reserve Officers Training Corps) afin de préparer un diplôme d'ingénierie électrique. En se faisant payer ses études par la Navy, Cernan s'engage à servir celle-ci durant un temps au fois égale à celle de ses études.
En 1956, diplôme obtenu (avec une moyenne de 17/20), Gene Cernan commence sa formation de pilote de chasse en volant notamment sur FJ-4 Fury et A-4 Skyhawk. Puis il sera affecté à la base de Miramar à l'US Naval Postgraduate School où il passera une maîtrise de science en ingénierie aéronautique.

Le 17 octobre 1963, il est sélectionné par la NASA dans le Groupe 3 et effectue trois missions spatiales.

GEMINI 9A

Il effectue son premier vol avec la mission Gemini 9A.
Sélectionné avec Tom Stafford comme membre de l'équipage doublure de la mission Gemini 9, il passe en équipage titulaire (avec Stafford) suite au décès accidentel (crash avion) d'Elliot See et Charles Bassett qui était l'équipage titulaire.


La mission s'envole le 3 juin 1966 depuis Cape Canaveral et va durer 3 jours 20 minutes - jusqu'au 6 juin. Cernan y effectuera une sortie extra-véhiculaire (EVA) très très difficiel qui l'épuisera.

Article sur la mission Gemini 9A



APOLLO 10

Le 18 mai 1969, Gene Cernan s'envole pour sa deuxième mission, Apollo 10 en tant que LMP (pilote du module lunaire).


C'est la répétition générale de la mission Apollo 11 pour le premier alunissage d'un homme sur la Lune. Cernan y est accompagné de Tom Stafford (Commandant) et de John Young (pilote du CSM).

Stafford et Cernan, à bord du LM Snoopy se séparent du CSM Charlie Brown le 22 mai et vont se rapprocher de la surface lunaire qu'ils survoleront au plus près à 14,4 km d'altitude. Puis ils font route vers le CSM pour s'y arrimer de de nouveau. Les trois hommes reviennent sur Terre le 26 mai après un vol de 8 jours et 3 minutes. La mission est un succès et la voie vers le succès d'Apollo 11 est ouverte.

Article sur la mission Apollo 10
Article sur la capsule CSM Charlie Brown à Londres



APOLLO 17

Gene Cernan est nommé en 1970 comme Commandant de la mission Apollo 17. Il est donc aussi le commandant de l'équipage de réserve d'Apollo 14. Et cette mission Apollo 17 fait de Gene Cernan un astronaute ''exceptionnel'' : il est l'un des trois hommes à avoir effectué un voyage vers la Lune à deux reprises (avec Lovell et Young), il est aussi le seul homme à avoir été aussi près de la surface lunaire à deux reprises, et il est surtout le dernier homme à y avoir marché, pour l'instant.


Le 7 décembre 1972, Gene Cernan, Harrison Schmitt et Ron Evans s'envolent vers la Lune depuis le pad de tire LC-39A et ils l'atteindront le 10 décembre. Cernan et Schmitt aluniront le lendemain avec le LM Challenger à Taurus-Littrow laissant Evans à bord du CSM America.

Cernan et Schmitt resteront à la surface lunaire 3 jours et 3 heures et y effectueront 3 sorties extra-véhiculaires pour un total de 22 heures 4 minutes en EVA.
Schmitt et Cernan se serviront de la jeep lunaire pour explorer un peu les alentours. Ils s'éloignent jusqu'à une distance de 7,6 km du LM et parcourent près de 36 km en roulant en tout. Ils récoltent également 110,52 kg de roches lunaires.

Les trois hommes rentrent sur Terre le 19 décembre après une mission de 12 jours 13 heures et 52 minutes.

Article complet sur Mission Apollo 17
Article sur la capsule CSM America au Space Center de Houston
Article sur réplique combinaison Gene Cernan Musée de l'Air et de l'Espace au Bourget
Les Lunar Touch Rocks (Apollo 17)
La Moon Rock Apollo 17 du Palais de la Découverte à Paris
Apollo 17 et la Philatélie



En 1976, Gene Cernan quitte l'US Navy et la NASA pour travailler dans le secteur privé. Il avait près de 9 000 heures de vol dont 4 800 heures en jet et aura passé 23 jours 14 heures et 15 minutes dans l'espace.

En 1999, il publie ses Mémoires : The Last Man on the Moon
Article sur son livre



En 2016, il est le sujet principal du film-documentaire de Mark Craig The Last Man on the Moon. Film récompensé à de nombreuses reprises.



Gene Cernan était un farouche défenseur du programme spatial et souhaitait ardemment que les Etats-Unis aillent plus loin dans l'exploration spatiale. Il ''s'était opposé'' à la décision du président américain Barak Obama qui avait, en 2009, annulé le programme Constellation proposé par son prédécesseur George W. Bush, Jr.
Très proche de Neil Armstrong, il avait tenu un discours très émouvant lors des funérailles du premier homme à marcher sur la Lune le 13 septembre 2012.

J'ai eu la chance de le rencontrer à plusieurs reprises et le bonheur de discuter avec lui plusieurs fois. C'était vraiment un homme qui avait conscience de la chance qu'il avait eu de voler dans l'espace, mais aussi il savait l'énorme travail, la volonté, les sacrifices qu'ils avaient fait pour en arriver là, et c'était vraiment très enthousiasmant et motivant de l'écouter.


Au revoir Monsieur Cernan...

(Ron Evans et Gene cernan, tous deux maintenant disparus)

Crédit : Collection Stéphane Sebile / Spacemen1969
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